LA ESPECIALISTA EN JARDINES WATERWISE

Nan sterman headshotNan Sterman es un autora galardonada, diseñadora, educadora y experta en jardinería en California. Durante casi 20 años, Nan ha escrito sobre horticultura, agricultura y jardinería en el condado de San Diego. Su comprensión de cómo las técnicas tradicionales se combinan con la tecnología moderna le ayuda a enseñar a los clientes sobre plantas y jardines comestibles y ecológicos.

Nan también es la presentadora, coautora y coproductora del programa de televisión pública, A Growing Passion, que explora el poder de las plantas en nuestro mundo. Su más reciente libro, Hot Color, Dry Garden, está disponible en librerías, en línea y en su página de Internet waterwisegardener.com.

El boletín trimestral del Distrito de Agua de Otay, Pipeline, cuenta con una columna de Nan sobre jardinería. Sus historias ofrecen una guía sobre jardinería sustentable y de bajo mantenimiento.

COLUMNAS DE NAN STERMAN:

Los magos del diseño de jardines — edición de verano de 2021

¿Alguna de estas frases le suena familiar?

  • Su jardín necesita una remodelación. Sin embargo, hacerlo usted mismo es más difícil de lo que esperaba.
  • Usted compró una casa, sin embargo, su jardín está deteriorado, anticuado o simplemente no está bonito.
  • Ha comprado muchas plantas, pero su jardín no se ve como usted quisiera.
  • Su factura de agua ha aumentado tremendamente. Ahora, cada vez que ve los aspersores regando el césped usted piensa: ¿Realmente necesito un césped?
  • Usted descubrió la horticultura y ahora quiere tener camas elevadas para siembra y árboles frutales para cultivar frutas y verduras.

Si es así, es hora de llamar a un diseñador de jardines. Ellos son los magos del diseño ya que transforman jardines aburridos, obsoletos, destruidos o sedientos en espacios acogedores, productivos y de bajo consumo de agua para brindarle alegría.

Trabajar con un diseñador de jardines es como trabajar con cualquier profesional. Cuanto más comprenda lo que hacen, cómo trabajar con ellos y lo que USTED desea, más exitoso será su proyecto.

Los diseñadores de paisajes se centran en usted, el propietario. La mayoría comienza con una consulta con el cliente en persona y en el lugar donde se va a realizar el trabajo. El diseñador le pregunta sobre el jardín de sus sueños. Además, se realiza un recorrido por su propiedad para analizar el sitio e identificar oportunidades y desafíos.

Antes de esa reunión, haga su tarea. Tome fotografías de los jardines y las plantas que le gustan, incluso las que no le gustan. Navegue en el Internet también. Hable con su pareja u otros que forman parte de la toma de decisiones. No es necesario que todos estén de acuerdo, sin embargo, es bueno saber lo que le gusta a cada persona.

Recuerde que su jardín debe complementar la arquitectura y el clima de su hogar. Por ejemplo, un jardín japonés se adapta maravillosamente a una casa estilo artesano o Craftsman, pero parece fuera de lugar en una casa tipo mediterráneo. Del mismo modo, las plantas que prosperaron en un jardín de Michigan se marchitarán bajo nuestras altas temperaturas. Las flores blancas y de colores pastel se desvanecen bajo nuestra luz del sol brillante. Un diseñador experto lo alejará de las plantas y los estilos que no funcionan aquí y lo acercará a las que sí funcionan.

Prepare un presupuesto objetivo y realista. Al igual que una remodelación, se dedica mucho más a la jardinería de lo que uno podría esperar. Además de los costos de diseño, existen costos de instalación, mano de obra, demolición, jardinería, plantas, tierra, mantillo, iluminación, riego, y en algunas instancias, permisos. Comparta el presupuesto de su proyecto con su diseñador de jardines para que pueda ajustar la magnitud del proyecto, aunque depende del diseñador desarrollar los costos de instalación de manera detallada.

Si usted vive dentro de una Asociación de Propietarios (HOA, por sus siglas en inglés), conozca el proceso de revisión de diseño, la documentación que requieren, a quién se envía, cuándo se envía y cuánto tiempo demoran las revisiones.

Informe a su diseñador sobre cualquier contratiempo inusual en la propiedad, requisitos de altura, problemas con los vecinos, etc.

Si el jardín es parte de una remodelación más grande, involucre al diseñador de jardines en el diseño arquitectónico. La colaboración entre el arquitecto y el diseñador ayudará a garantizar que el exterior se va a integrar al interior.

No cometa el error de construir elementos como terrazas, caminos, patios, etc. antes de tener un plan de cultivo de plantas. Los dos deben diseñarse como un todo. Hacerlos por separado sería un gran error.

Tome en cuenta que tendrá que firmar un contrato en el que se describe el proyecto, el alcance del trabajo del diseñador, los objetivos, las expectativas y el calendario de pagos. La mayoría de los diseñadores también piden un depósito.

Al momento de comenzar el proyecto recuerde que un diseño cuidadoso y bien pensado toma tiempo. En ocasiones, más de una semana o varios meses. Anticipe comentarios. Dele libertad al diseñador durante el proceso creativo. Para eso lo contrató.

Una vez que el diseño está listo, es hora de comunicarse con el contratista de jardines. Trabaje solo con contratistas con licencia y seguros respectivos. Es posible que usted tenga un jardinero en el que confía y que ha trabajado durante mucho tiempo con usted, sin embargo, su nivel de habilidad no se compara al de un contratista especialista en jardines con licencia. Si las cosas salen mal usted no tendrá ningún recurso a menos que trabaje con un contratista de jardines con licencia.

No espere hasta el último minuto para comenzar su proyecto. Los mejores diseñadores de jardines reservan con muchos meses de anticipación. De hecho, la demanda de diseñadores se incrementó durante la pandemia. Muchos están reservando por más de un año. Los contratistas de jardines también están reservando con mucha anticipación. Por lo tanto, si tiene una boda próximamente o alguna fecha en mente, planifique con mucha anticipación para que no se desilusione.

Por último, permita que su diseñador participe durante la fase de instalación. Ellos responderán las preguntas del contratista y participarán en la toma de decisiones en el sitio. Algunos diseñadores también compran y colocan las plantas para sus diseños. Mantener al diseñador involucrado es la mejor manera de asegurarse de obtener el diseño que usted pagó.

Una vez que el jardín esté terminado, retroceda y aprecie todo el trabajo duro y a todos los trabajadores, incluido usted, que hicieron posible que ese jardín cobrara vida. ¡Y ahora a disfrutar su jardín!

Problemas comunes de los árboles de cítricos — edición de primavera de 2021

¿Sus árboles de cítricos tienen las hojas cubiertas de materia negra? ¿Los tallos y las hojas tienen manchas blancas y esponjosas? ¿Hay protuberancias duras ovaladas en los tallos y ramas? ¿Existen pequeños puntos blancos o negros en las hojas? ¿Sale una nube blanca de las hojas cuando las toca?

¿Qué son estos?

Todos estos son comunes en los árboles de cítricos. La materia negra es hollín negro. Las manchas blancas y esponjosas son las cochinillas. Los bultos duros son insectos escamosos, mientras que los puntos blancos o negros pequeños son pulgones. La nube blanca es la mosca blanca.

¿De dónde vienen?

Los pulgones, las escamas y las cochinillas son “criados” por las hormigas. Estos insectos chupan la savia azucarada de las plantas y desprenden gotitas azucaradas llamadas “melaza” de sus extremos traseros. Las hormigas recogen la melaza para alimentar a sus crías. Las hormigas mueven los insectos de una planta a otra para asegurar un suministro continuo de melaza.

El moho negro se forma en la melaza que inevitablemente gotea sobre las hojas. Las moscas blancas están presentes en todo momento. Cuando las condiciones son las adecuadas, sus poblaciones se multiplican rápidamente.

¿Qué se puede hacer?

Ninguna de estas plagas va a aniquilar sus árboles de cítricos, sin embargo, pueden debilitar los árboles y dejarlos vulnerables a otras plagas.

Controlar las hormigas es clave para controlar los pulgones, las escamas, las cochinillas y el moho negro. Sin embargo, antes de sacar las armas más poderosas, comience con un tratamiento menos tóxico y más suave.

Busque el camino de hormigas que sube y baja del tronco. Una vez que lo encuentre, aplique un material pegajoso como Tanglefoot® alrededor del tronco del árbol. Cuando las hormigas quedan atrapadas en el Tanglefoot®, su “autopista” queda interrumpida. Sin embargo, no solo lo unte en el tronco del árbol, haga una banda de cinta adhesiva o un material similar alrededor del tronco, luego úntele Tanglefoot®. ¡Use guantes desechables! Reemplace la banda cada mes o dos para que no pierda su efectividad. Además, si se deja puesta demasiado tiempo, la cinta adhesiva puede restringir el crecimiento del árbol.

Al mismo tiempo, coloque trampas para hormigas a base de ácido bórico como la de la marca Terro® o la estación de cebo KM Ant Pro®. Las hormigas se sienten atraídas por estos cebos a base de ácido bórico que se llevan al nido. El ácido bórico destruye el nido.

Esta estrategia doble debería servir enormemente para controlar las hormigas. Una vez que las hormigas se han ido, la cochinilla natural y las escamas generalmente mantienen sus poblaciones bajo control. Si todavía están presentes después de aproximadamente un mes, rocíe las hojas y ramas con jabón insecticida (NUNCA UTILICE JABÓN DE TRASTES) o aceite hortícola ligero (NO NEEM). Siempre siga las instrucciones de la etiqueta.

Posteriormente, use un chorro de agua fuerte para quitar el moho negro de las hojas y para matar los pulgones y moscas blancas.

Normalmente, los depredadores naturales mantienen bajo control las moscas blancas, pero de vez en cuando sus poblaciones crecen fuera de control. Cuando eso suceda, rocíe las hojas, especialmente la parte inferior una vez a la semana durante uno o dos meses. Utilice un pequeño accesorio para manguera llamado Bug Blaster ™. Este accesorio crea una ráfaga de alta presión en 360 grados. La presión del agua y la caída al suelo mata a los pulgones de cuerpo blando y las moscas blancas, especialmente sus huevos que están adheridos en la parte inferior de las hojas.

Disfrute sus árboles de cítricos y su floración, ¡deben oler delicioso en este momento!

Frutas diversas en su jardín — edición de invierno de 2021

Si desea plantar árboles frutales en su jardín, esta es la época del año perfecta para hacerlo.

A principios de enero, los productores de árboles frutales entregaron árboles a raíz desnuda a viveros locales. Los árboles jóvenes inactivos que dan frutos como duraznos, ciruelas, manzanas, caquis, pluots, higos y otros se ven como un palo con un montón de raíces en la parte inferior. Dado que los árboles están en un estado equivalente a la hibernación, los árboles a raíz desnuda experimentan poco o ningún impacto al momento de trasplantarlos. En la primavera, crecerán sus hojas como de costumbre. Además, la raíz desnuda es la forma más económica de comprar este tipo de árboles frutales.

La mayoría de los inviernos son demasiado fríos para plantar árboles frutales de hoja perenne subtropicales como los cítricos, la guayaba y el aguacate. Sin embargo, este invierno ha sido más caluroso de lo normal y los jardineros están plantando estos árboles sin problema.

Aquí le damos algunos consejos sobre cómo plantar árboles frutales en esta época y hacerlo bien. Cabe mencionar que no existe una solución uniforme para todos los casos cuando se cultivan árboles frutales. Muchos jardineros instintivamente agrupan y plantan los árboles frutales de la misma manera. Los árboles frutales de diversos tipos tienen necesidades distintas en cuanto al suelo, luz y cantidad y frecuencia de riego.

Usted se preguntará la razón. Estas frutas se originan en muchas regiones diferentes del mundo. Por ejemplo, las manzanas se originaron en Asia Central, especialmente en el este de Turquía y el suroeste de Asia Menor. Los duraznos son del noroeste de China, los aguacates de México, las aceitunas del Mediterráneo, los higos de Asia occidental, los caquis y el naranjo enano de China, las naranjas de India y China. Los mangos se originan en el este de la India y Birmania, mientras que las guayabas piña son de América del Sur.

Estas plantas provienen de diferentes climas y hábitats, por lo que no podemos tratarlas a todas de la misma manera. En cambio, estas se deben agrupar de acuerdo con sus necesidades culturales, especialmente de acuerdo con sus necesidades específicas de riego. Yo recomiendo agruparlos de la siguiente manera:

Grupo 1 – Árboles de hoja caduca

Frutas de hueso y hoja caduca, peras, manzanas, almendras y caquis. Estos árboles necesitan un riego regular y profundo desde el momento en que aparecen nuevos brotes en las ramas hasta que las hojas se comienzan a caer en el otoño. Durante el invierno, cuando las ramas están desnudas y hay lluvias regulares, los árboles no necesitan riego. Si el invierno es seco, necesitan agua profunda una o dos veces al mes, dependiendo de dónde está su jardín y el tipo de suelo en el que los árboles están plantados.

Grupo 2 – Árboles de cítricos

Todos los cítricos son de hoja perenne, lo que significa que las hojas cubren sus ramas durante todo el año. Estos árboles necesitan riego regular y profundo, una o dos veces por semana durante todo el año. Durante el invierno, riegue con menos frecuencia que en los meses calurosos del verano.

Grupo 3 – Árboles sedientos

Los aguacates y los mangos son los árboles frutales que necesitan más agua. Requieren riego regular y profundo durante todo el año, por lo menos una vez a la semana. Sin embargo, si se les planta en suelo arcilloso requieren menos riego.

Grupo 4 – Árboles secos

Los higos y las granadas se encuentran entre los árboles frutales de clima más seco. Incluso los árboles de higos y granadas carentes de riego producen frutos, aunque producen mucho más cuando se riegan profundamente, por lo menos una vez cada dos o tres semanas cuando las ramas están cubiertas de hojas. No riegue cuando las ramas están desnudas.

Grupo 5 – Árboles de bajo consumo de agua

Las guayabas piña, las guayabas tropicales y los nísperos son de hoja perenne pero necesitan muy poca agua. Riegue a profundidad durante todo el año, principalmente en los meses calurosos. En invierno, riegue solo durante los periodos secos y largos.

Siembre estos grupos de árboles en suelo nativo, sin modificar el suelo. Riegue con tubos de goteo en línea dispuestos en círculos concéntricos en la superficie del suelo y alrededor de la base de cada árbol. Separe los círculos a un pie de distancia, comenzando a 10 pulgadas del tronco y extendiéndose alrededor de un pie más allá de las ramas más anchas.

Los árboles frutales, especialmente los cítricos y el aguacate, tienen raíces muy grandes a un pie o dos de profundidad. Por eso es importante regar la superficie del suelo y las raíces. No utilice burbujeadores, riego de raíces profundas, tuberías verticales de PVC, etc. Estos no son aptos para árboles frutales.

Cubra las líneas de riego por goteo y todo el lecho de siembra con una capa de mantillo de 3 a 4 pulgadas de espesor. Mantenga el mantillo al menos a 6 pulgadas del tronco. Si el mantillo toca los troncos los mantiene húmedos y vulnerables a plagas y enfermedades. De eso hablaremos otro día.

Para ver cómo se cultivan y cosechan los árboles frutales a raíz desnuda, vea From Fruits to Nuts, un episodio de agrowingpassion.com/episode-601-from-fruit-to-nuts.

Una saga sobre la tierra — edición de otoño de 2020

¿Animal, vegetal o mineral?  Con esa pregunta inician todos los juegos de 20 preguntas. Sin embargo, en el jardín, las palabras animal, vegetal y mineral significan algo totalmente diferente. Estos son los componentes principales del suelo, junto con el aire, el agua y los microbios.

Los componentes minerales del suelo provienen de diferentes tipos de rocas. Las partículas que componen el suelo son arcilla, arena y lodo. Los espacios entre partículas se llenan de agua cuando llueve y cuando regamos. El aire reemplaza el agua a medida que esta se agota o se drena.

Las partículas de arcilla son muy pequeñas y de forma regular por lo que se compactan firmemente entre sí. Las partículas de arena son grandes y de forma irregular por lo que dejan muchos espacios vacíos entre las partículas. Las partículas de lodo son de tamaño mediano.

Los espacios más grandes entre las partículas de arena permiten que el agua se mueva rápidamente, mientras que los espacios diminutos dificultan que el agua penetre en los suelos arcillosos. Una vez allí, la arcilla retiene la humedad durante mucho tiempo.

El oxígeno (del aire) es fundamental para la salud de las raíces de las plantas. El agua del suelo se transporta hacia las raíces y hacia arriba a través de la planta, donde se usa en la fotosíntesis (proceso de la planta para producir energía a partir del agua, la luz solar y el dióxido de carbono).

Los minerales, el agua y el aire comprenden el 95 por ciento del suelo. El cinco por ciento del suelo es “materia orgánica” que proviene de animales y plantas descompuestos (los “vegetales”). A medida que los animales y las plantas mueren y se descomponen, liberan nitrógeno, fósforo y otros elementos importantes en el suelo.

El último componente del suelo constituye menos del medio por ciento en volumen, sin embargo, es fundamental. La “red trófica o alimentaria del suelo” es el componente vivo del suelo. Este está formado por bacterias beneficiosas y otros organismos microscópicos como hongos y protozoos. Las lombrices de tierra, las cochinillas, los milpiés y otras criaturas diminutas también forman parte de la red trófica del suelo. Es decir, forman parte de todo un universo en el que la creación, consumo y descomposición ocurre debajo de la tierra. Los organismos de la red trófica del suelo digieren la materia orgánica y liberan nutrientes al suelo, donde las raíces los reciclan hacia las plantas.

La materia orgánica también absorbe y retiene agua, lo que ayuda a las plantas a sobrevivir las sequías. De hecho, si usted aumenta la materia orgánica uno por ciento en un acre de suelo, ese suelo podrá retener 25,000 galones más de agua. ¡Esta es una buena razón para colocar el mantillo!

La mayoría de los organismos de la red trófica del suelo viven en las primeras pulgadas, donde se alimentan de materia orgánica. Sin embargo, no todos están mezclados. Cada componente tiene su punto óptimo en cuanto al complemento perfecto de comida, temperatura, humedad, etc. Mezclar esas capas muy distintas labrando o volteando el suelo destruye la red trófica del suelo. La labranza compacta el suelo, por lo tanto, si usted aprendió a cultivar un huerto con un cultivador o un tenedor de pala, es momento de retirarlo.

El mejor suelo para su jardín o las mejores plantas para el suelo de su jardín

Plantas tolerantes a la sequía (árboles, arbustos y suculentas). Este tipo de plantas provienen, en su mayoría, de regiones donde los suelos son muy parecidos los nuestros. Esa es una de las razones por las que estas plantas crecen tan bien en los jardines locales. Cultívelas en suelo nativo y no modifique los hoyos de siembra. Use mantillo orgánico (a base de plantas) para plantas no suculentas. Use mantillo de roca para plantas suculentas.

Vegetales. La mayoría de los vegetales requieren suelos con un alto contenido de materia orgánica. Por lo tanto, cultívelos en camas elevadas con una mezcla de tierra que usted prepare, generalmente 60 por ciento de minerales y 40 por ciento de materia orgánica. Aplique una gran cantidad de abono y agregue lombrices antes de plantar. Agregue fertilizante vegetal y cubra las camas con una capa gruesa de paja (no heno). La pajilla eventualmente también se descompone en materia orgánica.

Las plantas originarias de zonas de lluvias abundantes, suelos ácidos y con alto contenido de materia orgánica luchan cuando se plantan en suelos locales. Si a usted le gusta las hortensias, gardenias, azaleas, etc., cultívelas en macetas. Usted puede simular sus condiciones de cultivo nativo más fácilmente en un contenedor con tierra para macetas ácida con alto contenido de materia orgánica, fertilizante ácido y agua adicional.

Seis maneras de preparar tu jardín para el cambio climático — edición de verano de 2020

Debido a la cuarentena por la pandemia del COVID-19 muchos de nosotros estamos pasando más tiempo en nuestros jardines en busca de santuarios, escapar de la rutina, disfrutar el paisaje, buscar nuevos comienzos, así como para cultivar alimentos y alimentar a la familia. Si usted es aficionado a la jardinería desde hace mucho tiempo, este es un buen momento para preparar su jardín para el cambio climático. Sin embargo, si usted es nuevo en cuestiones de jardinería, comience con el cambio climático en mente.

¿Qué se espera del cambio climático? Probablemente haya escuchado a los científicos del clima hablar sobre temperaturas más cálidas, sin embargo, el cambio climático es mucho más que eso.

Es posible que la precipitación en general no cambie, pero el régimen de lluvias sí va a cambiar. Las tormentas no serán tan frecuentes, por lo que tendremos períodos secos más prolongados entre ellas. Cuando lleguen las lluvias, serán mucho más intensas. Ya hemos recibido indicios de eso. ¿Recuerda las lluvias que tuvimos a mediados de abril? La estación meteorológica de mi casa registró más de 9 pulgadas de lluvia en una semana y 4.5 pulgadas de lluvia en un día. ¡En un solo día tuvimos más lluvia que en todo el año 2018!

¿Cómo puede preparar su jardín para la temporada de calor, las lluvias intensas y los períodos secos prolongados?

  • Siembre plantas de bajo consumo de agua. Requieren poco riego y tienen mayor probabilidad de sobrevivir los períodos largos, calurosos y secos entre las lluvias invernales. Las mejores opciones son nuestras plantas nativas, suculentas, plantas de otras regiones climáticas mediterráneas del mundo, y las plantas de regiones secas de Baja California, México.
  • Cambie el sistema de riego de su jardín a uno por goteo en línea. En los períodos largos y secos es probable que las plantas de ornato necesiten más agua. El riego por goteo en línea, no el riego tipo espagueti (que involucra emisores individuales para cada planta), es el riego más eficaz y requiere muy poco mantenimiento. Este tipo de riego por goteo humedece la raíz de las plantas, por lo que no es necesario agregar emisores con el paso del tiempo. Realice el riego por goteo en línea durante una hora o más cada vez, pero no muy a menudo. Las plantas de bajo consumo de agua necesitan que el suelo se seque totalmente entre cada riego.
  • Instale un sistema de recolección de agua de lluvia. Cada pie cuadrado de su techo acumula 0.6 galones de agua por cada pulgada de lluvia. Eso equivale a 1,200 galones de agua para un techo de 2,000 pies cuadrados durante 1 pulgada de precipitación. Almacene esa agua en una cisterna o contenedor. Posteriormente, use esa agua para regar su jardín durante los períodos secos.
  • Haga huecos y cunetas en su propiedad para capturar el agua de lluvia. Anteriormente, el objetivo era sacar el agua de su propiedad lo antes posible. En la actualidad, el objetivo es mantener la mayor cantidad de agua posible en su propiedad. Haga cunetas, lechos de arroyos secos, saltos y depresiones en su jardín. En estos lugares, el agua puede acumularse y penetrar en el suelo lentamente con el tiempo, permitiendo que las raíces de las plantas la aprovechen entre las tormentas.
  • Extienda una capa de mantillo de 3 o 4 pulgadas de espesor. Los mantillos a base de madera se descomponen y ayudan a los microbios del suelo a transportar agua y llevar nutrientes a las raíces de las plantas. La textura del suelo mejorada y la capacidad del suelo para absorber y retener el agua como esponja son subproductos del mantillo. Una capa de mantillo a base de madera o roca aísla al suelo para retener la humedad entre tormentas o riegos. Durante una tormenta, el mantillo también ayuda a hacer más lento el proceso de erosión al amortiguar el impacto de las gotas de lluvia cuando golpean el suelo. Recuerde dejar un poco de tierra sin cubrir en algún lugar de su jardín (5 por 5 pulgadas mínimo) para los abejorros y otras abejas nativas que viven en la tierra. Estos insectos rara vez pican y son polinizadores por excelencia.
  • Plantar árboles. El cambio climático es en gran parte el resultado del aumento de dióxido de carbono en la atmósfera. Los árboles capturan y almacenan ese dióxido de carbono. La sombra de los árboles refresca nuestros hogares mientras que el agua que liberan refresca la atmósfera. Los árboles ayudan a detener la erosión del suelo, filtran las partículas y los contaminantes del aire y crean el oxígeno que respiramos. El mejor momento para plantar un árbol fue ayer. El segundo mejor momento es hoy. ¡Plantemos árboles!
Plantas de interior que comparten nuestro espacio vita — edición de primavera de 2020

Es difícil quedarse en casa; estar lejos de amigos, familiares, la escuela, el trabajo y la rutina. Sin embargo, estos tiempos nos pueden servir para reflexionar sobre lo que realmente es el hogar, y cómo vivimos en el, incluyendo las plantas que comparten nuestro espacio vital.

Las plantas de interior le dan vida a los espacios cerrados. Sus formas y texturas suaves contrastan con paredes lisas, mostradores y pisos. Las plantas tienen los colores de la tierra como el verde, el borgoña y la plata, así como los colores vivos como el rojo, el amarillo, el naranja y el rosa. Algunas plantas de interior florecen; algunas son fragantes, y todas aportan el oxígeno invisible que es crítico para nuestras vidas.

La mayoría de las plantas de interior son nativas del sotobosque sombreado de las regiones cálidas y tropicales del mundo. Además, están adaptadas de forma natural a la luz baja y a las temperaturas cálidas dentro de nuestros hogares. Aún así, las plantas de interior, como las plantas de exterior, tienen diferentes necesidades de agua. Ciertas plantas como las calateas y las violetas africanas necesitan riego constante.

Existe también un gran grupo de plantas de interior que se origina en las regiones tropicales monzónicas del mundo. De acuerdo con Jim Booman, experto y criador de plantas de interior  de Booman Floral en el norte del condado de San Diego, estas plantas están adaptadas a períodos alternos de humedad y sequía, que es la forma en que la mayoría de nosotros tratamos a las plantas de interior. Booman cultiva estas plantas profesionalmente y para su disfrute.

Las plantas de interior crecen mejor en macetas de plástico o cerámica. Estos materiales protegen las raíces de la desecación durante los meses fríos cuando los sistemas de calefacción secan el aire de nuestros hogares. Las macetas de plástico también son ligeras, por lo que son fáciles de organizar.

Para el sustrato, busque uno que sea mitad perlita, piedra pómez u otro material inorgánico. Estas partículas grandes de forma irregular crean grandes espacios porosos que permiten que el agua drene fácilmente. Para la otra mitad del sustrato, la mezcla ideal es el abono, la turba, la fibra de coco u otro material orgánico para retener el agua. El equilibrio del medio orgánico e inorgánico se logra cuando ambos se humedecen fácilmente y drenan rápido. De esa forma, las raíces obtienen el agua que necesitan, pero no se inundan. La cal dolomítica ayuda a amortiguar el pH, lo cual es muy útil ya que el agua de nuestra región es alta en sales.

Agregue fertilizante de liberación lenta con una proporción de nutrientes de 15-9-12 en el sustrato. Vuelva a aplicar según las instrucciones de la etiqueta. Posteriormente, coloque una capa de media pulgada de grava redondeada, mármoles u otro material inerte para ayudar a retener la humedad. El mantillo también mantiene alejados a los molestos mosquitos de hongos y curiosos gatos domésticos. Booman indica que no es recomendable dejar que una maceta se asiente en un plato lleno de agua. Las raíces que están constantemente húmedas eventualmente se pudren. En lugar de eso, coloque rocas en el plato y coloque la maceta encima de las rocas para que no este en contacto con el agua.

¿Cuándo debe regar las plantas de interior? Inserte su dedo en la tierra unas cuantas pulgadas. Si la tierra está seca, es hora de regar. Siempre riegue las macetas desde la parte superior y durante el tiempo suficiente para que el agua salga por el agujero de la parte inferior. Eso arroja las sales a través del sustrato y lejos de las raíces. Si riega solo un poco a la vez o rocía sus plantas, eventualmente verá una capa de corteza blanca en la parte superior del sustrato o en la maceta. Esto se debe a la acumulación de sales que están naturalmente en nuestra agua y no son buenas para las plantas.

No se preocupe. El cultivo de plantas en interiores es muy sencillo, incluso si pierde algunas en el camino. Esto le ha sucedido incluso a los expertos. Aquí hay una lista de plantas de interior que no requieren riego frecuente (cortesía de Jim Booman):

  • Dracaena marginata o dracaena de hoja fina
  • Hoya carnosa o flor de cera
  • Sansevieria o planta serpiente
  • Filodendro
  • Aglaonema o planta china siempre verde
  • Ficus
  • Aeschynanthus o planta pintalabios
Consejos sobre la flor de Nochebuena después de las festividades — edición de invierno de 2020

Las festividades han pasado y todas las decoraciones están ya guardadas. ¿Qué va a hacer con sus flores de Nochebuena? ¡Plantarlas, por supuesto!

El nombre científico de la flor de Nochebuena es Euphorbia pulcherrima. Es nativa de los bosques tropicales de México y Centroamérica donde crece diez o doce pies de alto y ancho. Lo que parecen flores de nochebuena son en realidad brácteas de colores brillantes. Las verdaderas flores son pequeñas, amarillas y están en el centro de las brácteas. Sin embargo, las brácteas son las que hacen que las flores de nochebuena sean tan hermosas, y también es lo que los cultivadores alteran para crear diferentes colores y patrones.

Aunque las plantas silvestres han sido domesticadas, la nochebuena en maceta no está destinada a ser planta de interior a largo plazo. Por lo tanto, mantener la nochebuena en macetas durante las festividades puede ser un desafío. Las flores de nochebuena se desarrollarán mejor en un lugar con luz brillante donde las temperaturas se puedan mantener alrededor de los 65 grados durante el día y la noche.

El drenaje es esencial, de hecho, la mayoría de las flores de nochebuena sucumben al exceso de agua, literalmente se ahogan. Por lo tanto, retire la envoltura de aluminio elegante en cuanto traiga la planta a su casa. Si coloca un plato o tazón debajo de la maceta para recoger el exceso de agua, coloque la maceta sobre grava o sobre los pies de la maceta para que la planta no se asiente en el agua. Cuando la riegue, lleve la maceta al fregadero y deje que el agua corra lentamente hasta que sature la tierra y comience a gotear por el fondo. Espere a que la superficie se seque antes de volver a regar.

Una vez que terminen las festividades, no tire las nochebuenas, plántelas en su jardín. Si usted vive en la costa, siémbrelas justo después del Año Nuevo. Si vive en el interior del condado, mantenga las nochebuenas dentro de su casa en sus macetas y plántelas después de la última helada en primavera.

Sus nochebuenas florecerán nuevamente si las planta en el suelo y en un lugar donde tengan total obscuridad durante la noche durante los meses de septiembre a diciembre. La cantidad de luz que reciben durante el día no es tan importante como la oscuridad que reciben durante la noche. Si hay una luz de seguridad cerca, un poste de luz, una ventana brillante o luces centellantes, las plantas crecerán pero las vistosas brácteas se mantendrán verdes, en lugar de volverse rojas, rosadas o incluso doradas.

Plante sus nochebuenas en suelo que drene bien para que las raíces no se queden húmedas, al igual que en la maceta. No se sorprenda si pierden todas sus hojas justo después de plantarlas en el suelo. Sea paciente mientras se recuperan del impacto provocado por el trasplante.

Conforme los días se vuelven más calurosos y la temperatura aumenta (más de 60 grados), sus nochebuenas comenzarán a crecer. En ese momento, póngale abono orgánico y continúe fertilizando durante la temporada de crecimiento. Siempre siga las instrucciones de la etiqueta.

Si le gustan las nochebuenas grandes y anchas no las pode. Pero si prefiere una planta más compacta y tupida, pódela acorde a las festividades. Pode las ramas hasta la mitad en el Día de los Caídos. Haga lo mismo el 4 de julio, y nuevamente en el Día del Trabajo. Trate de darle forma a la planta cuando la pode. Los nuevos botones florales comienzan a formarse después del Día del Trabajo, por lo tanto, se recomienda que no los pode nuevamente o los cortará.

Por cierto, durante mucho tiempo se pensó que las flores de Nochebuena eran tóxicas, pero se ha demostrado que es un mito urbano. Al igual que otros miembros de la familia Euphorbia, esta planta tiene una savia lechosa blanca que puede irritar la piel y dañar los ojos. Por lo tanto, disfrute su flor de Nochebuena en maceta en la mesa del comedor, pero es recomendable lavarse las manos si una rama se rompe y la savia blanca gotea sobre su piel. Si ya tiró sus flores de Nochebuena, ¡al menos ya sabe qué hacer en la temporada de festividades este año!

Actualización: peligros para los árboles — edición de otoño de 2019

Nuestros preciosos árboles de la región todavía están bajo ataque y están siendo amenazados por varios “invasores”. Aquí le presentamos un informe actualizado.

Escarabajo barrenador polífago

Los robles, los sauces, el palo verde y el sicómoro de California son solo algunos de los árboles que pueden ser infestados por barrenadores ya que continúan extendiéndose por toda la región, según Beatriz Nobua-Behrmann, asesora en silvicultura urbana para la Extensión Cooperativa de la Universidad de California. De acuerdo con Nobua-Behrmann, cada escarabajo perfora un pequeño agujero en la corteza de un árbol e inserta un tipo de hongo. El escarabajo en realidad come el hongo, no el árbol, pero aunque un árbol puede tolerar una pequeña cantidad de escarabajos, a medida que la población crece, todos esos agujeros eventualmente matarán al árbol. En el momento que usted note que un árbol está muriendo podría ya ser el hogar de miles de escarabajos. Una vez que el árbol muere, cada uno de esos escarabajos (y sus crías) buscan nuevos árboles para infestar.

La mejor defensa contra el escarabajo barrenador polífago es un buen ataque. Revise sus árboles en busca de pequeños agujeros, manchas o resina en la corteza. Las infestaciones leves, dice Nobua-Behrmann, pueden tratarse con aerosoles o inyecciones especiales para árboles.

Advertencia: Los escarabajos barrenadores pueden entrar en su jardín a través de la leña y mantillo de madera recién cortado. Nobua-Behrmann recomienda que toda la leña se seque al horno o se exponga a los rayos solares antes de que usted la lleve a su propiedad. Solo acepte astillas de madera (también conocidas como astillas de arbolista) que tengan menos de una pulgada de ancho. Para obtener información sobre los árboles más susceptibles a los escarabajos barrenadores, cómo reconocer una infestación, y pasos a seguir si encuentra estos escarabajos en sus árboles, por favor visite ucanr.edu/sites/pshb.

Gorgojo de la palma sudamericana

¿Alguna vez ha visto una palmera canaria (Phoenix canariensis) cuyas hojas están dobladas hacia atrás? Las hojas colapsadas son un signo seguro de la presencia mortal del gorgojo de la palma sudamericana. Otros signos incluyen hojas amarillentas, agujeros, túneles y desecho de insecto en la base de las hojas. Una vez infectada, una palma se convierte en un criadero de gorgojos. Estos insectos son de color negro de 1.5 pulgadas de largo y pueden volar hasta 15 millas en un día. También pueden viajar de palma en palma en tijeras de podar, sierras y otras herramientas que no se hayan limpiado correctamente.

Tan pronto como usted vea las hojas dobladas hacia debajo de manera extraña es importante que corte las palmas infestadas. No contrate una persona con falta de experiencia para hacer el trabajo a menos que sea un arbolista certificado que desinfecte sus herramientas a la hora de realizar el trabajo.

No mueva las palmas vivas fuera de las áreas infestadas ya que los gorgojos pueden transportarse con ellas. Si sospecha que los gorgojos de la palma sudamericana están en su área, puede atraparlos con una trampa de cubo con cebo de feromona. Usted puede ver las instrucciones en cisr.ucr.edu/pdf/palm-weevil-bucket-trap.pdf.

Para obtener más información, por favor asista a la reunión que se llevará a cabo el 4 de septiembre sobre el manejo del gorgojo de la palma sudamericana organizada por la Extensión Cooperativa de la Universidad de California en Escondido. Si tiene alguna pregunta, por favor póngase en contacto con Sonia Rios en sirios2@ucanr.edu,

Para aprender más acerca de esta plaga y reportar palmas enfermas, por favor visite cisr.ucr.edu/palmarum.html.

Enfermedad de los cítricos (HLB)

Los expertos dicen que es solo cuestión de tiempo para que la enfermedad mortal de los cítricos (HLB, por sus siglas en inglés) llegue al condado de San Diego. Ya está infectando naranjos, limoneros y otros  árboles de cítricos en los condados de Los Ángeles, Orange y Riverside. El USDA describe esta enfermedad de los cítricos como una de las más graves del mundo. Esta enfermedad es causada por una bacteria que se transmite de un árbol a otro a través del psílido asiático de los cítricos (ACP, por sus siglas en inglés).

La bacteria HLB interfiere con la capacidad del árbol para transportar los nutrientes. Las hojas de las plantas infectadas desarrollan manchas amarillas irregulares o un moteado (el amarillo por deficiencias de nutrientes tiene patrones más distintivos). Las frutas se quedan pequeñas, crecen asimétricas y tienen un sabor amargo. Algunas frutas permanecen parcialmente verdes incluso cuando están maduras. No existe cura para esta enfermedad.

ACP se encuentra en nuestra región, pero hasta ahora, ninguno de los psílidos locales está infectado con la mortal bacteria HLB. Todo esto gracias a un programa agresivo del Departamento de Alimentos y Agricultura de California (CDFA, por sus siglas en inglés) en el cual se liberan pequeñas avispas parásitas que matan al psílido asiático de los cítricos.

Además, hay una cuarentena de HLB que prohíbe el movimiento de frutas cítricas, hojas y árboles fuera de las regiones de los condados de Orange y Los Ángeles. Por favor, colabore para evitar que esta enfermedad de los cítricos ingrese al condado de San Diego siguiendo las reglas de cuarentena publicadas en cdfa.ca.gov/plant/hlb/regulation.html.

Si usted ve o sospecha que un árbol tiene HLB, por favor repórtelo al californiacitrusthreat.org.

Plantas de bajo consumo de agua para su jardín — edición de verano de 2019

Si usted ha visitado o vivido en el este, medio oeste, noroeste del Pacífico u otra región de clima templado en el mundo, posiblemente usted ha notado lo verde que son esas regiones. Los árboles de gran tamaño y los arbustos cubiertos de hojas verdes grandes prosperan bajo las cálidas lluvias de verano. Cuando llega el frío del invierno, los árboles y arbustos dejan caer sus hojas y entran en estado de inactividad mientras esperan que regrese el calor de la primavera.

Nuestra región no es verde. Es brillante y soleada con colinas cubiertas de matorrales que son de color verde olivo desde el otoño hasta la primavera, luego se vuelven de color marrón hasta el verano respondiendo a nuestro patrón climático mediterráneo muy singular. La lluvia se presenta durante las temperaturas templadas y frescas del otoño, invierno y principios de la primavera. No llueve durante el verano caliente y seco, el  cual es agradable para las personas pero difícil para las plantas.

Los árboles verdes grandes y arbustos son raros en el desierto donde se presentan algunas lluvias durante el invierno pero la mayor presencia de lluvia ocurre durante los monzones húmedos del verano. Los desiertos llegan a ser extremadamente calientes, con pocas precipitaciones en general, y durante la temporada de monzones, el aire seco literalmente le quita la humedad a las hojas de las plantas.

Las plantas nativas de estas regiones secas han desarrollado estrategias de supervivencia similares para vivir en condiciones de calor extremo y escasez de agua. Muchas plantas nativas permanecen inactivas durante la época de calor y sus hojas se caen; las ramas permanecen desnudas hasta que llegan las bajas temperaturas del otoño. En ese momento, brotan las nuevas hojas y las plantas reanudan su crecimiento.

Las hojas pequeñas y estrechas son otras estrategias durante la sequía. Las plantas pierden la humedad de la superficie de sus hojas por evaporación. Las hojas más grandes con más superficie pierden la mayor cantidad de agua. Por el contrario, las hojas más pequeñas y estrechas tienen menos superficie por lo que emiten menos agua hacia la atmósfera.

Si bien nos encanta la sensación de las hojas cubiertas de pelos finos, existe una buena razón por la que las hojas tienen esa característica. Para las plantas, esa capa de pelos finos es una barrera de vapor para disminuir la evaporación del agua de las superficies de las hojas. Los pelos también protegen la hoja de la luz solar devastadora y su color plateado ayuda a desviar la luz solar. Todas son estrategias para sobrevivir el calor abrasador y la sequía.

Las hojas que no contienen mucha agua, no tienen mucha agua que perder. Algunas plantas de clima seco desarrollan hojas coriáceas o ricas en aceites, en lugar de carnosas y llenas de agua.

La suculencia es una estrategia contra la sequía. En la temporada de lluvias, las plantas suculentas absorben el agua y la almacenan en sus tallos, raíces y hojas. Durante la estación seca utilizan esa humedad para sobrevivir.

La próxima vez que usted vea un cactus barril de oro, observe debajo de las espinas, la planta misma está arrugada como un acordeón. Estas capas se expanden a medida que las plantas se llenan de agua durante la temporada de lluvia. A medida que la planta utiliza el agua, las capas se reducen.

Aún las espinas tienen un propósito durante la sequía. Es cierto que protegen a las plantas de los depredadores, sin embargo, para algunos cactus, las espinas les ayudan a atrapar el rocío del aire frío de la madrugada y la noche para posteriormente dirigirlo a la planta o a las raíces.

Todas las hojas de las plantas están cubiertas con una fina capa de cera para mantenerlas hidratadas durante largos periodos de tiempo. Algunas plantas de clima cálido tienen la capa protectora de cera tan gruesa que se desprende al frotar la hoja.

Estas adaptaciones hacen que los jardines se vean completamente diferentes de los jardines de temperaturas templadas de hojas grandes y anchas, sin embargo, no son menos atractivos. Por lo tanto, la próxima vez que usted busque plantas que pueden prosperar en un jardín con poca o ninguna irrigación, ponga atención a las siguientes características:

  • Hojas plateadas
  • Suculencia
  • Hojas con pelos finos
  • Hojas con cera
  • Hojas en capas
  • Hojas aceitosas
  • Hojas pequeñas
  • Hojas angostas
  • Espinas

Estas características son reglas generales ya que las plantas de hojas plateadas son nativas de muchos climas diferentes. Entonces, haga su tarea. Investigue el tipo de plantas que son más adecuadas para los jardines de bajo consumo de agua. Elabore un plan antes de ir de compras. ¡Desde luego, esa es la mejor parte!

Plantemos árboles para enfriar el planeta — edición de invierno de 2019

El cambio climático es un asunto muy grave que a todos nos preocupa. Sin embargo, todos somos parte del problema. Entonces ¿qué podemos hacer para solucionarlo? Tanto individuos como sociedad debemos reducir las emisiones de dióxido de carbono (CO2) disminuyendo la cantidad de combustibles fósiles que quemamos. Para lograr eso debemos conducir menos y utilizar vehículos eficientes de combustible; usar energía solar en lugar de la electricidad que se produce quemando combustibles fósiles; hacer que los edificios sean más eficientes en el uso de la energía; detener la deforestación; usar menos agua, etc.

Hay una cosa adicional que podemos hacer: plantar arboles.

¿Alguna vez ha escuchado que los bosques son los “pulmones de la tierra?”. Los árboles y las plantas, incluidas las plantas marinas, crean el oxígeno que respiramos de la luz solar, el agua y el CO2. A través del proceso de fotosíntesis, el agua y el CO2 llegan a ser parte del árbol, incluyendo la madera, las hojas y las raíces. Este proceso se conoce como “captura y secuestro de CO2”. Mientras el CO2 está unido al árbol, permanece fuera de la atmósfera. Una vez que se corta el árbol, se descompone, y en el proceso, libera el CO2 de nuevo a la atmósfera. Así que mientras más árboles crezcan en la tierra, más CO2 se eliminará de la atmósfera.

De hecho, un solo árbol puede absorber hasta 48 libras de CO2 cada año y secuestrar una tonelada de CO2 durante sus primeros 40 años de vida.

¿Qué árboles debe plantar? Los mejores árboles para secuestrar el CO2 son los árboles grandes con hojas verdes y enormes. En climas lluviosos serían la mayoría de los árboles. Sin embargo, en el condado de San Diego, los árboles nativos y aquéllos mejor adaptados a nuestra área tienden a tener hojas pequeñas o estrechas. No obstante, plantar cualquier tipo de árbol ayuda mucho.

Si planta árboles de hoja caduca (los que pierden sus hojas durante el invierno) en el lado sur y oeste de su casa, le darán sombra que enfriará la casa durante el verano de modo que utilizará menos el aire acondicionado. En invierno, después de que caen las hojas, la luz solar penetrará a través de las ramas y calentará su casa reduciendo la necesidad de utilizar el sistema de calefacción. Si no utiliza el aire acondicionado o el sistema de calefacción ahorrará dinero, conservará energía y reduciría las emisiones de CO2 que se generan para crear esa energía.

La sombra sobre una superficie de concreto ayuda a mantenerlo frío, mientras que plantar un árbol o un arbusto grande para dar sombra a un sistema de aire acondicionado ayuda a que la unidad funcione con un 10% más de eficiencia, reduciendo así el uso de energía.

En áreas urbanas, las propiedades pueden ser demasiado pequeñas para plantar árboles grandes, sin embargo, varios árboles pequeños pueden hacer el trabajo de secuestro de carbono que haría un árbol grande. Elija un árbol que sea tolerante a la sequía también. Considere la posibilidad de plantar un ciclamor (Cercis mexicano), árboles de júpiter (Lagerstroemeria), árboles de feijoa (Acca sellowiana), higueras, laurel (Laurus nobilis) o árboles de cítricos (no son tan resistentes a la sequía pero dan frutas).

Encuentre lugares en su vecindario para plantar árboles más grandes como nuestro roble nativo (Quercus agrifolia), pistacho chino (Pistacia sinensis), tipu (Tipuana tipu), jacaranda (Jacaranda mimosifolia) o árbol botella (Brachychiton populneus). Además de secuestrar carbono, estos árboles reducen el efecto de “isla de calor” enfriando así a toda la comunidad. En un parque, los árboles crean espacios acogedores y proveen sombra en los días calurosos de verano.

Si usted vive en una zona rural con mucho espacio, siéntase en la libertad de plantar muchos árboles. En las zonas rurales, los árboles ofrecen las mismas ventajas que en las áreas urbanas, además de que sirven como barreras cortavientos; disminuyen la escorrentía y la erosión protegiendo el suelo; brindan el hábitat para la vida silvestre e insectos; y ofrecen muchos otros beneficios al ecosistema. Si el espacio no es un problema, puede plantar el roble nativo junto con el sicómoro (Platanus racemosa), el roble Engelmann (Quercus engelmannii) y el roble del valle (Quercus lobata). Agregue arbustos nativos grandes como toyon (Heteromeles arbutifolia), saladito (Rhus integrifolia) y lila de California “Ray Hartman” (Ceanothus “Ray Hartman”).

Así que este año, por favor, siembre y cuide por lo menos dos árboles. Que esto sea una de sus resoluciones de Año Nuevo, ¡dos árboles para enfriar el planeta!

Cortinas de arbustos — edición de otoño de 2018

Evergreen hedges are among the many impressive features of European gardens. Classic English, French, and Italian gardens feature tall shrubs, tightly clipped and trained to divide gardens into individual themed garden rooms. Few people realize that those hedges serve multiple purposes, such as a windbreak, protecting sensitive plants from cold. They even keep out hungry critters.

Here, evergreen hedges are more edging plants, green backgrounds, or devices to hide cars on noisy streets or the neighbors’ trash cans. Hedges are high maintenance. They are typically big shrubs, planted too close together, so they require constant pruning and generous water to look good. That is not a winning strategy for most home gardeners.

Instead, use screening plants, which are evergreen shrubs planted in loose groupings and spaced to accommodate to their natural dimensions. Beautiful, water-wise options include pincushions (Leucospermum) that are Protea family plants from South Africa. Softball-sized flowers that look like giant pincushions compliment their green or gray leaves. Most pincushions flower early each year, and in shades of red, yellow, orange, and pink. Typically, pincushions grow between four to six feet tall and eight feet wide or wider. So three ‘Veldfire’ pincushion plants, for example, can cover a space 24 feet long! Check each variety for its dimensions.

Important: Do not fertilize pincushions. If you are fertilizing the bed where they grow, avoid using phosphorus-containing fertilizers (look for middle letter “P” on the fertilizer label). Pincushions evolved in soils that have less phosphorus than ours have, so fertilizers with phosphorus will kill them.

Another option is Grevillea, Australian shrubs in the Protea family, which are available in every size, from low growing groundcovers to tall trees. Most Grevillea sold in nurseries have narrow leaves and some leaves are more sculpted; others more needle-like. For screening, try Grevillea ‘Long John’ which grows at least 15 feet tall by 15 feet wide and has spider-shaped flowers the color of watermelon. Grevillea ‘Red Hooks’ has toothbrush shaped burgundy flowers and grows eight to 12 feet tall and wide, while Grevillea ‘Peaches and Cream,’ has orange and yellow cone-shaped flowers covering six foot tall by eight foot wide shrubs. Phosphorus fertilizers kill Grevillea as well.

Coast Rosemary (Westringia fruticosa and its hybrids) make nice background shrubs and are adaptable to many garden applications. Coast Rosemary’s common name comes from rosemary-like green, needle-like leaves and small flowers. But the two are entirely different plants from entirely different areas. Rosemary is native to the Mediterranean and Coast Rosemary is native to Australia.

Westringia ‘Wynyabbie Gem’ is one of the largest coast Rosemaries, which at six to eight feet tall and wide, makes an excellent screening plant. Westringia ‘Blue Gem’ grows four to six feet tall by three to four feet wide with tiny lavender blue flowers, while Westringia fruticosa grows four to six feet tall by six to 12 feet wide and blooms white. You can easily hide a chain link fence behind a few Westringia.

Toyon (Heteromeles arbutifolia) is a native California shrub common on hillsides, which easily reach 10 or 12 feet tall and wide. They have thick, leathery, deep green leaves that densely cover branches. In spring, their small white flowers do not attract much attention, but by winter, the flowers turn into bright red berries much beloved by birds. To California’s early developers, the berries were a reminder of holly, which is how Hollywood got its name.

Myrtle (Myrtus communis) is a classic Mediterranean hedge shrub in Europe. Since few of us grow formal gardens, we grow myrtle as a screen. Myrtle grows eight to 12 feet tall and wide. It has small, triangular, deep green leaves (there are green and cream variegated leaf varieties, too). Myrtle’s flowers are hardly noticeable but have a nice perfume. Its crushed leaves release a spicy fragrance.

For the fastest growing and most vigorous plants, always plant the smallest possible size. Choose one gallons over five gallons, five gallons over 15 gallons. Do not plant any of these from containers larger than 15 gallons. Design your plan with plants grouped in odd numbers; three of a kind, five of a kind, etc. Do not mix up different kinds of shrubs or alternate them. Groupings of the same plant are much more effective and much more pleasing to the eye. Space plants just shy of their maximum width, then let them grow to their natural sizes. That is the key to creating an effective, low maintenance screen for your water-wise garden.

Cuidado con las plagas de los árboles… — edición de verano de 2018

Trees and shrubs across the region are under siege. Along every major street and in every neighborhood there are dead trees, browning trees, trees that are stressed and in decline. Much of this can be attributed to drought, whether directly or because drought-weakened trees are susceptible to pests, in particular to tiny beetles known collectively as “borers.”

INVASIVE SHOT HOLE BORER, AKA AMBROSIA BEETLES
These tiny, flying Asian beetles – no bigger than a sesame seed – cause big problems for more than 300 kinds of fruiting and ornamental trees and shrubs throughout the region. According to County of San Diego Entomologist Tracy Ellis, there are several kinds of shot hole borers, all lumped into a group referred to as “ambrosia beetles.”

What they do: Pregnant female beetles burrow through the tree or shrub’s bark and into its sapwood as they carve out tiny tunnels (known as “galleries”) to lay their eggs. Each beetle inoculates her tunnels with spores of a fungus that the developing larvae will feed on once they hatch from the eggs (all other stages of the beetles eat the fungus too). Once the fungal colonies begin to grow, the female returns to lay up to 10 eggs per tunnel. You might expect a female beetle to bore one or two tunnels in a tree; but those females are prolific! They can drill enough tunnels to girdle a plant, even enough to make a tree collapse! In the meantime, the tunnels interfere with the tree’s ability to move water and nutrients through its tissues, which spells death for a tree. And while the fungus is food for the beetles, it too is deadly for the tree. One way or another, the tree’s chances for survival are slim.

What to look for: An infected plant may look like it sprung a leak. Sometimes the plant tries to plug leaks by exuding crystal-like sugars to form, “sugar volcanoes,” large enough for you to see. Infected sycamore trees look as if they were shot with BBs. On some plants, branches develop dry or wet and oily, dark stains at the beetles’ entry points. Wood and leaves can become discolored and entire branches wilt, then die back. Ambrosia beetles infect at least three hundred kinds of trees and shrubs, including avocado, California sycamore, willows, several kinds of oaks, Camellia, Acacia, kentia and king palms, Jacaranda, and many more. Gold Spotted Oak Borers are very similar to ambrosia beetles but only attack oak trees whose trunks are eight inches or more in diameter.

Diagnosis: If you think you have a tree or shrub infected by borers, submit a photo or a sample of the plant to the San Diego County Plant Pathology Laboratory for free diagnosis (see below).

Prevention: Healthy, well-hydrated plants are more resistant to infection, while under-watered or otherwise stressed woody trees and shrubs are more vulnerable.

This is another reason to deep water trees and shrubs, even during drought.

Beetles travel on freshly cut wood so be very careful that any wood you bring onto your property does not have beetles:

  • If you bring in firewood, BE SURE the firewood has been aged (“seasoned”) long enough that the bark is dry and falls off.
  • If you bring in wood chips for mulch or any other reason, BE SURE the woodchips are no larger than an inch across and have dried for several months. BETTER YET, avoid the issue altogether by using aged mulch rather than fresh wood chips.

Treatment: There is no cure for badly infected plants; have them removed by a professional arborist who is trained to work with ambrosia-infected trees. Have the wood chipped to particles no larger than an inch; that appears to kill the borers. Have the entire rootball removed.

Websites to watch:

Barrera de malas hierbas — edición de primavera de 2018

A few years ago, we shot an episode of A Growing Passion about creating waterwise gardens (agrowingpassion.com/episode- 405-lawn-gone-waterwise-gardens).

Among the gardens we showcased was a beautiful Los Angeles garden designed by a good friend. For the shoot, he and I wandered through the garden talking about the sloping lawn it replaced. As we walked, I noticed the mulch sliding off the surface, revealing black fabric weedcloth beneath. “Why weedcloth?” I asked him. “I didn’t want to use it,” he said. “It was a requirement.” The lawn replacement was done under a Los Angeles water-agency rebate and one of the requirements was weedcloth.

I was stunned. All the work and effort that went into this beautiful new garden could be wasted by that one misguided requirement.

“Weed cloth,” “weed barrier,” and “landscape fabric” all describe fabric-like materials sold by the roll. The fabric is laid out over bare soil with the promise of a permanent solution to weed problems. Drip irrigation goes beneath the fabric, which is then pinned down with metal staples. To plant, you cut slits in the weedcloth, dig a hole, and plant the plant. Finally, you cover the weedcloth with mulch.

WHAT’S WRONG WITH WEEDCLOTH?
Sadly, weedcloth is not a long-term solution and in fact, is detrimental to the soil, the plants, and the success of your garden.

True, intact weedcloth can suppress annual weeds from developing short-term, but does not stop Bermuda grass or other creeping weeds. They grow out from the edges, emerge from seams, and pop up through holes that develop in the fabric as it ages and breaks down. Annual weeds sprout through those holes, too.

Weedcloth does not stop weed seeds from blowing into the garden, being dropped by birds, or falling off your shoes or your dog’s coat. Those weeds sprout in the mulch that covers weed cloth.

Irrigation under weed cloth is impossible to monitor. If something breaks or starts to leak, you may not notice for a long time, if ever.

Weedcloth is supposed to be water permeable; which may be the case in regions with torrential downpours, but here, water barely penetrates. Soil beneath weedcloth, then, dries out and hardens. Beneficial organisms that keep plants healthy cannot survive under those conditions. And, since this happens out of sight, most people do not notice the transformation to concrete-hard surface until they remove the weedcloth.

Since weedcloth is a physical barrier, it keeps mulch from doing its most important jobs. As mulch breaks down, it incorporates into the soil. That organic matter supports important microorganisms and beneficial insects that help keep plant roots healthy. Mulch also helps heavy soils drain and helps fast draining soils hold water. But when weed cloth is between mulch and soil, none of this happens. Instead, the mulch dries out to dust, and like in the garden I visited, slips off the weed cloth or blows away. It is unsightly and a huge missed opportunity.

Eventually, garden owners wonder why their plants are growing poorly. When they pull back the mulch, they may even find plant roots growing on top of the landscape fabric, rather than in the soil.

After a year or so, weedcloth breaks down. Shredded black strips emerge from under the mulch, making a big, ugly mess. At that point, it has to be removed and has become a big, costly, labor-intensive project.

JUST USE MULCH
Forget weedcloth. Instead, opt for a 3 or 4-inch-thick layer of organic mulch applied directly onto the surface of the soil. “Organic” mulch, by the way, is mulch made from leaves, clippings, tree branches, etc.

Mulch delivers on the promise of smothering weed seeds. Weeds that sprout from seeds that blow or drop into mulch are easy to pull out, thanks to the loose, chunky nature of organic mulch. Reapply mulch once a year or so.

If your garden is entirely succulents, use inorganic mulch – rocks, decomposed granite, gravel, etc. – also in a 3-inch-thick layer applied directly onto soil, without weedcloth.

There is one situation where weedcloth performs a valuable service. When you build a dry streambed that will always be dry (rather than a bioswale), weedcloth under the smallest gravel helps keep the gravel from sinking into the soil and disappearing.

Beyond that, don’t fall for the false promise of weedcloth. Your garden will thank you.

Algunas de mis plantas florales favoritas — edición de invierno de 2018

In other regions of the country, residents are aching for the long, drab winter to end. As if to hasten its end, they take this time to plan bright displays of annual flowers that mark the transition to spring.

We don’t create those kinds of displays here in the San Diego region. We have flowers and foliage year-round so there’s no need for over-the-top springtime floral indulgence. Instead, we plan gardens to have flowers just about every month. And the best way to do that is with flowering, waterwise shrubs.

These shrubs bloom primarily in the cooler months of spring and fall, with a smattering of winter flowers too. They are tough, drought resistant, and almost bullet proof. Best of all, whether in bloom or out, they are a constant background for spring, summer, fall, and winter flowers.

Here are a few of my favorites for our region:

Sphaeralcea ambigua, desert mallow, is a small, open desert native that grows two-to-four feet tall and wide. Its small, silvery green leaves are ridged and covered in fuzz. In early spring, cuplike flowers cover the branches, typically apricot colored, but sometimes white, pink, or pale purple. There is a selection called ‘Louis Hamilton’ that has watermelon colored flowers. Some years, these plants bloom again after the summer. In early fall, thin out dead branches, then cut the plant back to six inches tall. It will flush with new growth. Occasional new plants sprout to replace old ones that die out. Plant them in the full sun, in well-draining soils and water to establish. After establishment, the plants need little if any irrigation. This plant looks beautiful when combined with a blue-blade agave.

Grevillea ‘Moonlight’ is a surprise from down under. This larger member of the Grevillea family has long, narrow, almost needle-like deep green leaves and grows tall, at least eight-to-12 feet tall, and six-to-eight feet wide. In the cooler months, the branches form long, cone-shaped spidery flower clusters that are a pale butter yellow. Their color shows best when the plant is sited against a sage, terra cotta, or coco brown walls. These flowers are hummingbird magnets. They are also easy-to-grow and waterwise. Do not fertilize.

Abutilon palmeri, Indian mallow, is another desert native. This one contains extensive, soft green, and very fuzzy leaves that grow broad, almost like a maple leaf. Site this plant near a walkway so you can feel the leaves as you walk by. Deep, gold yellow flowers form at the branches tips, mostly in spring and fall, with some present, year round. This shrub grows surprisingly large, at least four feet tall and five feet wide. After most flowers are past, cut the spent flower stalks off. You can also cut the plant back at least by a third. This plant is extremely drought tolerant. Water little if any, once it’s established. Hummingbirds and butterflies are frequent visitors.

Ceanothus, California lilac, are not lilacs but rather a large group of evergreen shrubs native to different regions and habitats up and down the state. Some are the size of small trees (Ceanothus ‘Ray Hartman’ grows to 20 feet tall) and some are low groundcovers (Ceanothus griseus horizontalis ‘Yankee Point’ grows two-to-three feet tall and eight-to-10 feet wide), and all sizes in between. In early spring, these shrubs form rounded clusters of tiny flowers, in shades of white-to-deep indigo blue. If you’re close, you’ll notice the flowers’ fragrance, too. Ceanothus get a bad rap for being short lived in the garden, but that is usually from being planted where they get too much irrigation or are overwatered in general. Instead, water regularly through the first summer to establish, and then only during long dry periods from fall through spring. Water little, if at all, in the summer – that’s Mother Nature’s pattern too! Excellent plant for attracting wildlife to the garden.

Eremophila glabra ‘Kalgoorlie’ is a small, evergreen shrub from Australia, just three feet tall and four-to-six feet wide. It has narrow, ghostly silver green leaves and tubular flowers that are apricot and gold. The spring and summer flowers are subtle, but there are so many that collectively, they make a big impression. Plant in the full sun, well-draining soil, and shear back by a third after the bloom has past. I like to grow this on a slope, under taller flowering shrubs like Grevillea ‘Moonlight’. Both have hummingbird-attracting flowers.

Plant and Tree Watering Basics: Keeping Plants Healthy After Hotter Temperatures — edición de otoño de 2017

Finally it’s fall! Cool days and cool nights are a huge relief, for both people and plants. It also means it is time to change the way you are watering your garden.

In the hot, dry summer air, plants are under huge water stress. They lose water from their leaves faster than their roots can replace it with water from the soil. That’s why plant leaves can look droopy, especially towards the end of a hot afternoon.

Once the weather cools, and especially when the air is moist, plants don’t have nearly as much water stress. At the same time, the days are shorter and the sun sits lower in the sky. With the limited sunlight for photosynthesis, plant metabolism slows down. And with that, the plants’ water needs decrease.

If you water by hand, notice that it takes longer for soil to dry out now. There’s no reason to water wet soil, so wait longer between watering. I have a large collection of potted plants and in the summer, I water every plant twice a week and sometimes more often. In the winter, the potting soil stays damp longer, so I water just once a week.

If an old-fashioned manual irrigation clock controls your irrigation system it’s time to adjust your clock. Each zone should run less often, but for the same number of minutes as it ran during the summer. If your garden soil is clay, you might be able to water just once every few weeks through fall and not at all in winter, especially when (or if) it rains. If your garden soil is sand, sand drains very quickly so the irrigation needs to run more often, maybe once every week or two – unless it rains.

If your garden’s irrigation is managed by a “smart” controller, the controller is programmed to adjust the irrigation schedule seasonally, based on where your garden is located, the type of soil in your garden, types of plants, and a few other factors. Most systems have mini-weather stations that monitor heat, humidity, and rainfall to determine how often and how long to run each irrigation zone. Like with any other technology, you should check the controller’s log periodically to see how well it is doing its job. Now is a good time to do that check. Notice how often each zone runs and for how long. If the history doesn’t show your system running less often now, look for a button labeled “percent” or “%” and adjust the schedule there.

If it rains, smart controllers shut the system down until the soil dries out. Have you ever cleaned your smart controller’s rain sensor? Dead leaves, dirt and other debris can collect in the sensor and interfere with its operations. Look for your controller’s rain sensors as part of a self-contained unit typically mounted near the irrigation controller and on a high point, like your home’s eaves or roof.

If you are establishing new plants or a whole new garden, the newly installed plants need a little extra water this year, and maybe next year too. Establishing new plants in an existing garden can be a bit tricky since you want the new plants to get enough water, without overwatering everything else. I like to water each new plant with a small hose-end sprinkler set to make a fan only large enough to cover the soil beneath the plant’s canopy. I set the timer on my smartphone for 30 minutes or so.

Once the soil is saturated, I move the sprinkler on to the next new plant.

Establishing an entirely new garden is more straightforward, especially if you have an irrigation controller. Some smart controllers have a setting for establishing new gardens. If yours doesn’t, set the controller to run often enough to keep all the soil damp but not wet. Then, don’t just walk away. You’ll need to monitor the garden and make adjustments to the controller as needed.

And if we are very lucky this winter, Mother Nature will do all the watering for us.

Tree Watering Basics: Keep Trees Healthy After a Drought — edición de verano de 2017

It’s nice to get a breather from extreme drought but we live in a water poor region and our gardens – along with our lifestyles – should reflect that daily. We’ve come a long way changing gardens to be lush and green, using plants suited to the region’s water reality.

The focus has been on removing lawns and replacing thirsty plants but in our haste, we’ve not done well by trees. Some people removed trees based on their misperception that trees waste water. Others simply stopped watering trees and expect them to do fine. Neither is the case.

The value of trees
Trees are extremely important in wildlands, rural environments, and urban areas. They provide many “services” that few of us recognize. For example, the carbon dioxide we exhale is the gas trees take in during photosynthesis. And as they photosynthesize, they recharge the air with the oxygen we need to breathe.

Tree roots capture, slow, and clean runoff. Their roots hold water that would otherwise flood our communities.

Tree leaves shade and cool our houses. They also filter the air and capture particulates we would otherwise breathe in. Trees serve as habitat for birds, good bugs, and other important critters.

Trees are one of the most powerful tools in the fight against global warming
Cities and suburbs are hot places thanks to paving, buildings, cars, machinery, air conditioning, reflective surfaces, and so on. But trees and other plants release moisture into the air; a sort of evaporative cooling that makes a huge difference. I recently measured the temperatures of different surfaces in downtown San Diego. When the air was in the upper 60s, the concrete sidewalk was in the 80s, the asphalt street in the 90s, the rubber playground surface was in the 120s and artificial turf was more than 130 degrees (really).

Yet the soil under a shade tree was in the 50s!

Trees serve other important roles too. There’s so much to be said for trees – it’s time we stopped ignoring them, and started caring for them.

Tree watering basics
Trees, like all plants, take up water through their roots. Equally important, trees need to grow deep, drought resistant roots.

Trees don’t belong in lawns. That’s fine in climates where there’s plentiful rainfall and soil stays moist deep into the earth. Here, trees planted in lawn develop shallow roots that take up surface water but not the important, deep, drought-tolerant roots. To encourage those roots, trees need deep, infrequent irrigation.

Newly planted trees
In their first two or three years in the ground, trees should be watered about once a week, with 15 to 20 gallons each time (captured shower water or rainwater are fine). Before you water, stick a finger into the soil, about 4 inches deep. If you feel moisture, it’s not yet time to water. If it is dry, water.

At planting, build a 3 or 4-foot-wide basin around the tree’s trunk. If you have the patience, water from a bucket, adding it to the basin slowly. Alternatively install concentric rings of in-line drip irrigation around the trunk. Set the first ring 8 to 10 inches out from the trunk, add rings every 10 to 12 inches to just past the drip line (that’s the outer edge of the canopy). As the tree matures, the trunk will thicken. Over time, remove the inner irrigation rings and add more to the outer edges, keeping their spacing at 12 inches.

Established trees
After three years most trees are established, which means they’ve developed a pretty deep and extensive root system. Irrigate these trees less often — only once or twice a month — but with more water each time. The goal is to wet the roots 1 or 2 feet deep. This is when in-line drip irrigation is most important. Set rings of in-line drip irrigation a foot or 18 inches out from the trunk, and extend to just past the drip line. For a short term fix, use concentric rings of soaker hose. After a few years, their pores will clog. Recycle the old ones and replace them.

How often to water
You’ll need to experiment to figure out how long to run the irrigation. With clay soil, water moves into the soil slowly and stays a long time. With sandy soils, water moves through quickly and dissipates. Use a soil probe to determine out how deep water penetrates as you irrigate. Use the probe after you irrigate too, to see how long water stays in the soil. When the area around those deep roots to start to dry. That’s when you irrigate again.

Different kinds of trees need more or less water, too. Deciduous fruit trees like peaches and apples need water when they have leaves, flowers, and fruits on them. In winter when it rains, they may not need any irrigation at all. Citrus on the other hand, need irrigation year round. Don’t make the mistake of putting citrus and avocado trees on the same irrigation zone as peaches, plums, figs, or pomegranate. You’ll end up watering those less thirsty trees more than they need just to supply the citrus and avocado.

University of California recently posted directions for assembling your own “Tree Ring Irrigation Contraption” using standard in-line drip irrigation, along with a calculator for figuring out how long to run the water. Find it here opens in a tinyurl.com/hlwzeq3.

Mulch
Young or old, fruiting or not, all trees should be mulched. The best mulch is woody mulch applied at least 3 inches thick, starting 6 or 12 inches out from the trunk. Mulch insulates the soil to hold water in and keeps soil cool.

To learn more about the value of trees and caring for trees in urban environments watch A Growing Passion’s recent episode on Urban Forestry, tinyurl.com/ycnhyu48.

Planting Slopes and Hillsides: Gardening at an Angle — edición de invierno de 2017

Many San Diego subdivisions are cut into hillsides and out of hillsides, thanks to our wacky topography and policy of building on every inch of usable space. That leaves homeowners to deal with pretty challenging slopes and the baffling issue of how to plant a hillside.

Most people think “groundcover” when it comes to a hillside. But have you ever seen a mountain covered in groundcover? Nature doesn’t do that and neither should we.

Slopes and hillsides are simply gardens at an angle. You have to choose the right plants and avoid over irrigating, but it’s not that difficult.

One of the biggest issues is how to keep hillsides from eroding and from washing away. The best plants for the job are ones that make deep roots to stabilize the soil, yet require very little irrigation. Native trees and shrubs are ideal: California lilac, toyon, oak trees, and sugar bush are good examples. Include Romneya coulteri, the giant Matilija poppy. This six foot tall perennial is known as the “fried egg plant” for its round, white crepe papery flower with a yolk-yellow center. Underground, it forms a vast network of creeping roots. California natives also create habitat for birds and other wildlife.

Shrubs and trees from other Mediterranean climates work well too. On garden tours I lead in these regions, I marvel at how similar the native habitats appear to ours, yet are entirely different plants. In Italy, for example, the macchia (also called maquis) is the equivalent of our chaparral. Plants like rockrose (Cistus), cork oaks (Quercus suber), rosemary, carob (Ceratonia siliqua), and bay (Laurus nobilis) grow wild there. All are excellent choices for hillside gardens too.

Plant succulents and other shallow rooted plants around and under these plants, but as accents rather than for structure and stability. Sprinkle in some California poppy seeds and you’ll have a lovely springtime display.

Avoid Eucalyptus and other trees and shrubs with shallow roots and brittle branches. As we see whenever storms hit, these plants are among the first casualties.

Don’t plant ice plant, especially Hottentot fig (Carpobrotus edulis). This spreading succulent is many people’s choice for covering vast slopes. However, the plants grow new succulent blades over top the old dead, brown, blades and stems. Eventually, the mass grows so heavy that it slides, taking the slope down with it. In addition, Hottentot fig is an invasive plant.

A single, uniform planting of one plant across an entire slope is never successful. It is simply impossible to maintain an even, uniform look. Over time, a plant dies here and there, gophers burrow up from below, and weeds blow in. Our eyes focus on the flaws. It simply looks crummy.

How to plant a slope:

  • Choose deep-rooted woody shrubs and trees with low-water needs, suited to your garden’s microclimate. Use trees for structure, shrubs for substance, succulents and spreaders to fill the spaces between.
  • Group plants in sweeps of threes, fives, or sevens to create a beautiful, undulating mosaic. Don’t alternate plants in a hopscotch pattern.
  • Irrigate slopes with in-line drip irrigation. Overhead spray can worsen runoff and erosion. The County of San Diego Landscape Design Manual mandates that any slope greater than 25 percent (one foot elevation change for every four level feet) be irrigated at a precipitation rate of no more than .75 inches per hour. Drip is the most direct way to achieve that slow rate.
  • Top the soil and cover the irrigation with a thick layer of woody mulch.

Just like any other garden!

Feasting Through Fall — edición de otoño de 2016

It is always a bit sad to pick the last of the summer’s tomatoes, squash, pumpkins and eggplants. These are my favorite vegetables, in part because of their flavors and in part because they are just so beautiful when they ripen red, orange, yellow, and purple. But then, I remind myself about all the wonderful vegetables that are planted now to eat through fall, winter, and early spring.

As a rule of thumb, any plant whose fruits we eat (botanically, anything with seeds is a fruit, so tomatoes, squash, eggplant, pumpkins, and peppers are fruits) need the long, hot months of summer to ripen, so we plant those in early spring for summer picking.

From fall through early spring, we grow and eat leaves (lettuces, spinach, kale, cabbage), stems (leeks, celery, kohlrabi) roots (carrots, beets, radishes), and so on. We eat the developing flower stalks of broccoli and cauliflower.

It’s time, then, to start those fall veggies. Root vegetables like radishes, carrots, turnips, and beets are best planted from seed, directly into your garden bed or container. Whether you grow in the ground or in raised beds (which is the preferred backyard method in our area), dig in plenty of compost first and dampen the soil.

Carrot seeds and other tiny seeds are hard to spread evenly over a garden bed. So try this; mix the seeds with dry construction sand (not playground sand) or dried coffee grounds in a pint-sized yogurt or cottage cheese container, Mix about one-part seeds to four-parts sand or coffee grounds. Then, scatter the seed mixture over the prepared bed.

Sprinkle a very thin layer of soil over the seeds, with seeds this small, if they are planted much deeper, they might not germinate. Press the soil surface gently with a flat board or the heel of your hand – that ensures that seeds and soil fuse together.

Vegetables that are not root vegetables can be planted from seed or as seedlings. Independent nurseries (those that are locally owned) offer a surprising selection of varieties. Some farmer’s market vendors sell seedlings as well.

I like to start my own seedlings in sterilized plastic six packs or four packs saved from past seedling purchases. I also use pint yogurt or cottage cheese containers that I sterilize too. To sterilize, clean the containers first, then soak for about 20 minutes in a solution of one part bleach to nine parts water.

I never start seeds in egg cartons. There’s not room for enough soil and it is very hard to keep cardboard egg cartons from drying out too quickly.

If you are planting seeds into containers, use brand new seed starting mix rather than in potting soil and don’t recycle old seed starting mix. Fill the containers with seed starting mix, then dampen it. Label the containers, then plant the seeds.

After you plant seeds, put the containers outside in spot that gets part day sun and is protected from critters. It is best if they are in a place where you can keep an eye on them too. To water, fill a basin of water with an inch or two of water, then set the containers into the basin. Let them sit until the water wicks to the top, then remove them to drain.

When the seedlings are about six weeks old, they should be large enough to be planted in the garden.

To plant seeds directly in the ground or into a raised bed, read the seed packet for the ideal planting depth and width.

As your vegetables grow, fertilize with organic vegetable food. Mulch them with straw and have fun growing your own cool weather feast.

El Niño Finally Arrived – Now What? — edición de invierno de 2016

We’ve had our first taste of El Niño rains; four inches in three days! That’s almost half the rainfall we normally see in a year. Fortunately, we prepared ahead of time. The plumber came out a few weeks ago to clear in-ground drains. The tree trimmer lightened the canopies on our largest trees. The rain gutters got cleaned out, too. All were time and money well spent.

Many people ask me how to protect their plants from rains but that’s not really an issue. As I mentioned in a recent radio interview about El Niño, when it rains, plants do a happy dance. Water doesn’t hurt leaves or stems or branches. The risks instead, come from what happens to the water once it hits the ground. Standing water can drown plant roots; plants can be washed away in a mudslide or by fast moving water, or undermined by erosion.

How do you prepare for El Nino rains? Here’s my to-do list:

  • Clean out rain gutters so water doesn’t cascade over the sides and smash the plants below.
  • Redirect downspouts to disperse water into bio-swales. From there, it will slowly percolate into the soil. If you have poor draining clay soils, install rain barrels to save the water, then use it once the garden dries out.
  • Check drains to be sure they work properly. Clear clogs to avoid flooding.
  • Turn over pots, buckets and any other open containers that might collect and hold water long enough for mosquitoes to breed in.
  • If you collect rainwater in open buckets, put a lid on the buckets between downpours.
  • Protect bare slopes from erosion. Install straw wattles horizontally across hillsides. Wattles are essentially mesh tubes filled with straw and staked in place to serve as speed bumps as water runs downhill. By the end of the season, the straw will break down and can be emptied onto the soil. Compost “socks” are similar to wattles but are filled with compost.
  • Manage the water in your rain barrels. Don’t collect water from the first rain. That “first flush” carries chemicals, dust that settles from the air, dirt, bird poop, debris, etc. Let that water go and capture the next rainfall.
  • Renew your garden’s mulch. Organic mulch — that’s mulch made from leaves, bark, wood, etc. — traps water as it falls. That protects soil from erosion and absorbs water like a sponge. Once water percolates into the soil, mulch helps keep it there by slowing evaporation. And, as mulch breaks down, it builds healthy soil to support the plants in your garden.
  • Turn off your irrigation. If we get a long, hot dry spell or Santa Ana winds, you’ll need to water. That’s unlikely to happen more than a time or two between now and the end of March.
  • Use the time between storms to plant. Plant any of our native plants and plants from dry climates of South Africa, Australia, Chile and the Mediterranean coast. Make your plans, do your research, then head to the nursery. Don’t plant right away, however. Let the soil dry for three or four days after a rain. Digging and standing on wet soil compacts it, the opposite of what we want to do.
  • When you do plant, plant directly into unamended soil. Research tells us that plants in “native” soils do better than those in amended soils. It’s OK to toss in a few handfuls of worm castings, but skip the fertilizer and don’t bother with soil amendments.

Remember this year’s rains are to be welcomed, not feared. While they won’t solve the drought, every drop certainly helps. Sadly, the El Niño rains won’t end California’s drought. But if you capture some of that rainfall, you can use it later in the year, after the rains end and the soils dry out. Shop for rain barrels and learn about rainwater harvesting at your local garden center or irrigation store.

Give That Tree a Drink — edición de otoño de 2015

The weather is finally (and thankfully) cooling as San Diegans await the El Nino rains.

After four long years of drought, even when El Nino arrives, it won’t bring us back to normal. So, we need to pay attention to trees. We’ve been so focused on killing and replacing lawns that we’ve overlooked the fact that trees are suffering.

Beyond beautifying our gardens, trees generate the oxygen we breathe. Trees remove CO2, one of the greenhouse gases, from the air (that’s the process of carbon sequestration). As trees respire, the moisture they release into the atmosphere humidifies it and cools it. Trees hold water in soils and “feed” the microscopic underground flora and fauna that keep soils healthy. Above ground, trees create habitat for wildlife. They shade and cool our homes. Some trees even do us the great favor of making delicious fruits.

It’s hard to see the effects of drought on established trees, according to Robin Rivet, La Mesa resident, certified arborist, and urban forester. A tree can suffer for four or five years before it shows visible symptoms like leaf drop, droopy leaves, or browning leaves.

Rivet says that while we can’t see it, all the landscape trees across San Diego are in crisis and desperate for water, especially those once surrounded by lawns. The most important thing, now, is to water all your garden trees. Yes, water them.

Does that sound like a conflict with watering restrictions? It isn’t. Otay Water District restricts watering times for old-fashioned overhead sprays, which is the worst way to water trees anyway.

Soaker hoses, drip systems, and highly efficient spray heads are not subject to the same runtime limitations, but are limited to running twice a week, between 6 p.m. and 10 a.m. But that’s a great schedule for watering a tree. Rivet recommends using drip irrigation, soaker hoses or seeping hoses placed slightly inside the tree’s drip line (the drip line is the outer edge of the tree’s canopy). Turn the water on in early evening and off in early morning. The goal is to slowly saturate the soil under the tree two or three feet deep. Saturating the soil, irrigates the roots.

How often to water depends on your soil and the tree’s age. Water penetrates through and drains away quickly from sandy soils, so you might deep soak established trees once or twice a month, newly planted trees more often. Water penetrates clay soils slowly and stays a long time, so deep soak only once every two months or less often for established trees in clay soils, more often for newly planted ones.

Rivet suggests using a straightened out wire clothes hanger to determine how deep the water has penetrated. Poke it into the soil as deep as you can, then pull it up and feel the hanger to see how much of it is damp. That tells you how deep the soil is moist. Wait till the hanger is dry most of the way down before watering established trees again, dry only several inches down before watering newly planted trees again.

Once the rains start and hopefully continue, hold back on watering. But if this winter ends up as dry as last winter, the winter before, the winter before that, and the one before that, you’ll be watering all through the season.

Figs Don’t Drink — edición de verano de 2015

You might wonder if the drought means the end of fruit trees in our backyards. The answer is “no.” There are many kinds of fruit trees that produce with little, if any, irrigation once trees are established. My top five list includes fig trees.

Figs originated in the hot, dry Middle East. They grow easily here, and there are many varieties to choose from, thanks to their being in cultivation for over eons and by different cultures across the world.

In my garden, I grow the mild flavored, apple sized ‘Long Yellow,’ which has yellow skin and pale flesh. ‘Brown Turkey’ is medium sized fruit with brown skin and very sweet burgundy/brown flesh. ‘Panachee’ (also called ‘Tiger Stripe’) makes small figs, green and yellow striped outside with strawberry colored flesh that tastes sweet and bright.

There are many more fig varieties on the market too.

Once you select a variety, plant your fig tree in the hottest area of your garden, where it will get at least six hours of full, direct sun each day. Figs prefer well-draining soil, so plant into a raised mound if your soil is clay.

Dig the hole so the tree sits at the same height in the ground as it did in its pot; then one and a half or two times as wide as the pot.

Don’t bother amending the planting hole, but do add a few handfuls of worm castings to help jumpstart beneficial soil microbes.

Next, set a gopher basket into the planting hole to protect roots at the base of the tree. If gophers eat the peripheral roots, the tree will likely survive, but if they get the main roots the tree will die. Purchase Gopher baskets in nurseries or make your own from chicken wire (just be sure to wear leather gloves!).

Fill the hole and the container each with water and allow it to drain. Then, remove the tree from the container and rough up the rootball. Gently set the tree into the hole, then backfill tamping soil down and wetting it every few inches.

Finally, make a shallow basin around the trunk of the tree for deep soaking right after planting and every few weeks through the first few months.

At the same time, install in-line drip irrigation (rather than bubblers or individual drip emitters) around the tree trunk. Starting at about eight inches away from the trunk, make concentric loops of irrigation lines, spaced about 12 inches apart. Set the last loop a foot beyond the tree’s canopy.

Figs require no special spraying or pruning. Their soft, white wood is easy to prune and even to shape as espalier. Prune right after harvest, in the short window before next year’s fruits begin to form.

While figs can be fertilized, fertilizers promote vigorous growth that counters the goals of drought tolerance. Instead, spread a three-inch thick layer of mulch over the soil under and around each tree. Leave the soil right around the trunk bare so mulch doesn’t touch the tree.

The cooler months of fall and winter are best planting months. If there is no rain, deep water often enough to keep roots damp (not wet) through the first year or two.

After that, some gardeners can stop watering altogether, depending on the garden’s microclimate. That said, monitor plants, especially in the hot months. If leaves droop a little during the day, that may not be a problem but if they droop first thing in the morning, that plant is water stressed. Deep water it right away.

Figs have two ripening seasons, depending on the variety. Most ripen at the end of summer but a few also have an early crop, called a breba crop, in early summer. Either way, figs ripen only on the tree so don’t to pick them early.

I love eating figs fresh off the tree, but of course they are wonderful as jam, roasted, tarts, and baked in chicken dishes.

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